En plena selva del Petén se encuentra la cuna de la civilización maya, una metrópolis con pirámides solo equiparables a las egipcias que fue capital del mundo en torno al año 200 a. C. Un equipo de arqueólogos trabaja para recuperar y proteger de los mismos peligros que acabaron con los mayas un enclave único de la historia. Por Asier Vera / Fotos: Getty Images y Cordon Press

Guatemala y Egipto se encuentran a 12.000 kilómetros de distancia, pero ambos países tienen algo en común: las pirámides más grandes del planeta que albergaron dos de las civilizaciones más importantes de la humanidad: la egipcia y la maya.

Contemplar ‘El Cairo de América’ no es fácil. El Parque Arqueológico El Mirador, cuna de la civilización maya, se encuentra en plena selva del Petén, al norte de Guatemala. A este lugar, considerado la capital del mundo entre los años 200 a. C. y 250 d. C., solo se puede llegar en helicóptero o tras una caminata de tres días, 55 kilómetros a pie a través de la Reserva de la Biosfera Maya, el espacio natural protegido más grande de Centroamérica.

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Entre los atractivos de esta ciudad de los mayas están el templo Garra de Jaguar, construido en el 400 a. C., el templo de los Monos y la Gran Acrópolis, donde se encuentra el friso de estuco construido en el año 300 a. C. que representa a los héroes gemelos del Popol Vuh, el libro sagrado de los mayas 

Árboles de hasta 35 metros de altura salvaguardan lo que en su día fue el primer Estado de las Américas, tal como señala el director del proyecto arqueológico de la Cuenca del Mirador, Richard Hansen, quien subraya que «en aquella era no había ninguna ciudad en el mundo con el tamaño y la majestuosidad de sus pirámides». La Danta mide 75 metros de altura y es la pirámide -por volumen- más grande del mundo, con 2,8 millones de metros cúbicos. Esta metrópolis llegó a albergar a un millón de personas en su apogeo.

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Para continuar investigando en este lugar, Hansen cuenta con un equipo de 400 personas entre arqueó-logos, biólogos y geólogos

La cuna de la civilización maya se ha conservado durante miles de años -los primeros habitantes se asentaron en este lugar en el año 1000 a. C.- gracias a que esta verdadera metrópolis se encontraba oculta entre miles de árboles.

En 1962 el arqueólogo Ian Graham comenzó a estudiar el sitio, pero los verdaderos descubridores no fueron los arqueólogos, sino los trabajadores de la comunidad de Carmelita que se adentraban en la selva para recolectar chicle de los árboles.

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Anualmente visitan este lugar entre 3000 y 4000 turistas que llegan a pie

La Reserva de la Biosfera Maya abarca el 19 por ciento del territorio de Guatemala. «Se trata de una joya y de un tesoro a nivel mundial, cuyos dueños son los guatemaltecos», recalca Hansen, investigador de la Universidad Estatal de Idaho y quien ha pasado más de 37 años estudiando el lugar. Hansen alcanzó la fama como arqueólogo tras revelar que El Mirador era mucho más antiguo de lo que se pensaba inicialmente.

La Danta mide 75 metros de altura. Es la construcción más elevada de la civilización maya. Solo es superada por la pirámide de Keops, en El Cairo, con 137 metros

A través de un radar pionero de alta precisión, denominado Lidar, Hansen y su equipo descubrieron que las primeras construcciones en la Cuenca del Mirador datan del 800 a. C., cuando los mayas comenzaron a levantar pirámides y edificios públicos religiosos. Concretamente, sobre este enclave, situado a apenas 7 kilómetros de la frontera con México, se construyeron 51 ciudades controladas todas ellas desde el centro político de El Mirador.

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Los únicos habitantes que había hasta que en 1962 llegaron los primeros arqueólogos eran 250 especies de aves, 56 de reptiles y anfibios, así como tarántulas, alacranes, jaguares y monos araña, que campan a sus anchas por este pulmón verde de Guatemala

Hansen descubrió, además, el primer sistema de supercarreteras de todo el mundo con 17 calzadas que se emplearon para el transporte de mercancías y que medían 40 metros de ancho.

Construyeron el primer sistema de supercarreteras: 17 calzadas de 40 metros de ancho para el transporte de mercancías

Sin embargo, esta ambición de los mayas por construir grandes edificios y carreteras a base de cal y estuco supuso su fin. En el año 150 d. C. se produjo el primer colapso de esta civilización debido a la deforestación. La población se vio obligada a emigrar a México y a la costa del Caribe para buscar refugio y alimentación, si bien años más tarde, entre 550 y 900 d. C., pequeños grupos regresaron para recuperar sitios como El Mirador, Nakbé y El Tintal.

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Hansen recibe anualmente entre 1,5 y 2 millones de dólares a través de fundaciones y donaciones privadas aporta-das por el príncipe de Mónaco y por los actores Mel Gibson y Morgan Freeman, entre otros

Hansen lamenta que desde entonces no hayamos aprendido casi nada. Hoy en día las principales amenazas de este increíble espacio son similares a las del pasado. La primera: los saqueadores que roban objetos mayas hasta el punto de que ha llegado a ser «la segunda actividad ilegal en el Petén, solo superada por el narcotráfico». La segunda: la deforestación llevada a cabo por la industria maderera. De ahí que el arqueólogo y su equipo apuesten por reforzar el turismo como negocio alternativo. «Tenemos que buscar vías para no repetir los errores del pasado», avisa Hansen.


PARA SABER MÁS

Maya creation story, con Morgan Freeman, en El Mirador (en inglés)